A fines del año pasado, los estudios demostraron que las terceras dosis de refuerzo de las vacunas contra la COVID-19 fueron efectivas para brindar un poco más de protección contra la infección –particularmente frente a la variante ómicron—. Algunos países ofrecen ahora cuartas dosis, pero los científicos dicen que los refuerzos continuos podrían no ser una estrategia viable, ni es así como se suponía que se usarían estas vacunas.

«Estamos en un territorio totalmente desconocido para la vacunología», dice Danny Altmann, inmunólogo del Imperial College de Londres. «Nos hemos topado con un programa de facto de refuerzos frecuentes de vacunas de ARNm como medida de emergencia, pero esto realmente no parece ser el camino a seguir».

A principios de enero, Israel comenzó a ofrecer cuartas dosis a personas mayores e inmunocomprometidas y a trabajadores de la salud, con la esperanza de proteger a los grupos vulnerables de una ola de infecciones por ómicron, dice Ran Balicer, médico de salud pública del Instituto de Salud Clalit en Tel Aviv. Esta semana, datos preliminares de Israel revelaron que una cuarta dosis reduce el riesgo de infección y enfermedad grave.

Pero los investigadores están debatiendo si una tercera dosis será suficiente para conferir inmunidad duradera contra ómicron y las variantes emergentes en la mayoría de las personas, o si se necesitará una cuarta dosis –o incluso refuerzos regulares, como lo son para la influenza—.

Algunos investigadores dicen que la respuesta depende del efecto deseado, ya sea que los refuerzos estén destinados a prevenir infecciones y retrasar la transmisión del virus, o si el objetivo es reducir la enfermedad grave y mantener a las personas fuera del hospital. Otros apuntan a la evidencia de que las dosis adicionales podrían ampliar la respuesta inmunitaria lo suficiente como para reconocer nuevas variantes. La mayoría está de acuerdo en que necesitamos nuevas vacunas que ofrezcan una protección más amplia contra futuras variantes.

Limitaciones de las revacunaciones

Ómicron cambió el pensamiento sobre las dosis de refuerzo, dice Alejandro Balazs, inmunólogo del Instituto Ragon en Cambridge, Massachusetts. Eso es porque, frente a la variante, las personas que antes se consideraban completamente vacunadas ahora tienen «una respuesta de anticuerpos que es insuficiente para prevenir infecciones», dice.

A medida que se propagaron los brotes de ómicron, se utilizaron refuerzos para aumentar los niveles de anticuerpos neutralizantes, frenar los casos y aliviar la tensión en los hospitales. Pero la preocupación es que los refuerzos no bloquean las infecciones por mucho tiempo.

Los datos de Israel, recopilados entre junio y noviembre del año pasado, cuando la variante delta era dominante, y detallados en línea antes de la revisión por pares, indican que la inmunidad de una tercera dosis (refuerzo de vacuna de ARNm) disminuye en unos meses, similar a la disminución observada después de dos dosis.

Los datos del mundo real del Reino Unido, recopilados a fines de 2021, sugieren que la inmunidad de los refuerzos podría disminuir incluso más rápido contra ómicron que contra delta. Sin embargo, otro estudio de laboratorio, publicado como preimpresión que aún no ha sido revisado por pares, sugiere que los anticuerpos neutralizantes provocados por una tercera dosis podrían mantener la protección contra las infecciones de ómicron hasta por cuatro meses.

Debido a que la protección de los refuerzos puede ser de corta duración, implementar dosis interminables –potencialmente a expensas de inmunizar a personas no vacunadas en países de bajos ingresos— no es una estrategia global a largo plazo «viable o razonable», dice Kanta Subbarao, virólogo del Instituto Peter Doherty para Infecciones e Inmunidad en Melbourne, Australia.

Y, en un comunicado emitido el 11 de enero, la Organización Mundial de la Salud advirtió que «es poco probable que una estrategia de vacunación basada en dosis repetidas de refuerzo con la composición original de la vacuna sea apropiada o sostenible».

Las dosis repetidas de refuerzo de las vacunas existentes probablemente también ofrezcan solo rendimientos decrecientes en términos de protección contra futuras cepas, dice Miles Davenport, inmunólogo computacional de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Sídney, Australia. Es probable que las nuevas vacunas que se dirigen a variantes específicas sean mucho más efectivas, agrega.

Queda por ver si cuatro inyecciones aumentan los niveles de anticuerpos bloqueadores de infecciones por encima de una tercera dosis, dice Davenport, pero eso no ha disuadido a naciones como Chile, Camboya, Dinamarca y Suecia de ofrecer cuartas dosis a grupos específicos.

Sin embargo, los datos preliminares publicados en Israel esta semana, sobre participantes del estudio mayores de 60 años, sugieren que una cuarta dosis, al menos cuatro meses después de una tercera inyección, revive los niveles de anticuerpos, duplica la resistencia contra la infección por ómicron y triplica la protección contra las hospitalizaciones. en comparación con solo tres dosis.

Protección amplia y duradera

Otros estudios, que analizaron diferentes partes de la respuesta inmunitaria del cuerpo, sugieren que una tercera inyección ya podría proporcionar inmunidad duradera en la mayoría de los casos. La protección contra enfermedades graves parece más duradera y probablemente se deba a que las células B y T de memoria siguen siendo capaces de luchar contra ómicron incluso cuando las defensas de los anticuerpos disminuyen.

Los datos del mundo real de los Estados Unidos, el Reino Unido e Israel muestran que una tercera inyección (de refuerzo) de una vacuna de ARNm protege a la mayoría de las personas contra la hospitalización por hasta cinco meses contra delta, y por tres meses o más contra ómicron7,8, 9. Esta inmunidad más duradera «también disminuye, pero en menor medida», dice Balicer, lo que significa que una tercera inyección podría ser suficiente para evitar que las personas enfermen gravemente.

El trabajo dirigido por Balazs sugiere además que una tercera dosis de una vacuna de ARNm (que se usa principalmente en Occidente) no solo restaura los niveles de anticuerpos, sino que también amplía potencialmente las respuestas a las variantes10. Después de ese refuerzo, «los anticuerpos realmente ven a ómicron ahora, donde efectivamente no lo vieron antes», dice.

«Ojalá que esta tercera inyección sea suficiente» para que la mayoría de las personas prevengan enfermedades graves y ofrezcan cierta protección contra las infecciones, agrega Balazs. Pero algunos estudios sugieren que las personas inmunizadas con vacunas de virus inactivados, como las inyecciones CoronaVac y Sinopharm de China, que se usan ampliamente en países de ingresos medios y bajos, podrían necesitar dos dosis adicionales de una vacuna de ARNm para combatir ómicron.

Altmann dice que, con diferentes niveles de inmunidad natural de infecciones pasadas en comunidades de todo el mundo, y con personas que han recibido muchas combinaciones de vacunas, «es posible que debamos respirar profundamente y reevaluar qué enfoques realmente brindan la inmunidad más duradera cuando se superponen sobre lo que tenemos hasta ahora».

Una mejor solución que un sinfín de refuerzos

En lugar de administrar inyecciones de refuerzo interminables, dice Balicer, una mejor manera de frenar la pandemia sería desarrollar nuevas vacunas que «tengan un efecto más prolongado y duradero, y que permitan una protección adecuada contra múltiples cepas existentes y emergentes».

Los primeros datos sobre las vacunas específicas para ómicron se esperan dentro de unos meses, aunque incluso eso podría ser demasiado tarde dada la rapidez con la que se propaga la variante. Sería preferible una vacuna pan-coronavirus que cubra todas las cepas, así como los virus relacionados, pero «aún no está claro si esto será posible», dice el ecologista de enfermedades Marm Kilpatrick, de la Universidad de California Santa Cruz. «Siempre hay una incertidumbre sustancial cuando se trata de la evolución viral».

Peter McIntyre, especialista en enfermedades infecciosas de la Universidad de Otago en Dunedin, Nueva Zelanda, argumenta que, hasta que tengamos nuevas vacunas, las estrategias deben priorizar la protección de las personas contra enfermedades graves, el refuerzo para proteger a los grupos vulnerables y el uso de antivirales para mantener a las personas alejadas del hospital.

«Necesitamos mantener nuestro enfoque muy firmemente en la protección contra enfermedades graves», dice. «Ese es el criterio con el que deberíamos juzgarnos.»

clara watson/Noticias de la naturaleza

Artículo traducido y adaptado por Investigación y Ciencia con el permiso de Nature Research Group.

Referencias: «Análisis comparativo de las respuestas de anticuerpos inducidas por la vacuna BNT162b2, mRNA-1273 y ChAdOx1 COVID-19 y los anticuerpos neutralizantes inducidos por la tercera vacuna BNT162b2 contra las variantes Delta y Omicron»; M. Belik et al. en el repositorio de preimpresión Plaza de investigación, 5 de enero de 2022.  «Neutralización de Omicron SARS-CoV-2 por 2 o 3 dosis de vacuna BNT162b2»; H.Xia et al. en el repositorio de preimpresión bioRxiv, 22 de enero de 2022.

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