En enero de 2018 un equipo de astrónomos observó con el telescopio Subaru situado en Mauna Kea (Hawái, EE UU) un objeto muy muy lejano (‘Farfarout’ en inglés), pero no estaban seguros de la distancia exacta a la que se encontraba. Era necesario obtener más observaciones para determinarlo.

“En ese momento no sabíamos la órbita del objeto, ya que sólo teníamos las observaciones del descubrimiento de Subaru durante 24 horas, pero se necesitan años de observaciones para confirmar la órbita de un objeto alrededor del Sol”, explica el codescubridor Scott Sheppard del Instituto Carnegie (EE UU).

El objeto Farfarout (muy muy lejano) se encuentra actualmente a 132 unidades astronómicas (au) del Sol, lo que equivale a 132 veces la distancia desde nuestra estrella a la Tierra. Por comparar, Plutón está a 39 au del Sol

Sheppard y sus colegas, David Tholen de la Universidad de Hawái y Chad Trujillo de la Universidad del Norte de Arizona, pasaron los siguientes años observando el objeto, con el telescopio Géminis Norte en Mauna Kea y los telescopios de Magallanes que tiene el Instituto Carnegie en Chile, para determinar su órbita.

Ahora han confirmado que Farfarout  se encuentra actualmente a 132 unidades astronómicas (au) del Sol, lo que equivale a 132 veces la distancia desde nuestra estrella a la Tierra. Por comparar, en promedio Plutón está a 39 au del Sol.

Farfarout está incluso en un lugar más remoto que el anterior poseedor del récord de distancia en el sistema solar: Lejos‘(muy lejano), ya que este está a 124 au del Sol. Fue descubierto por el mismo equipo y se le designó provisionalmente como 2018 VG18.

Distancias de Farfarout y otros objetos del sistema solar. / NOIRLab/NSF/AURA/J. da Silva

Sin embargo, la órbita de Farfarout es bastante alargada, llevándolo a 175 au del Sol en su punto más lejano y alrededor de 27 au en su punto más cercano, llegando a encontrarse dentro de la órbita de Neptuno. Debido a que su órbita cruza la de este gigante gaseoso, Farfarout podría proporcionar información sobre la historia del sistema solar exterior, según los astronómos.

“Es probable que Farfarout fuera arrojado al exterior del sistema solar al acercarse demasiado a Neptuno en un pasado distante”, señala Trujillo, “y es probable que nuevamente en el futuro Farfarout interactúe fuertemente con ese planeta, ya que sus órbitas aún se intersectan”.

Un objeto de 400 km de ancho

Farfarout es muy débil. Basado en su brillo y distancia con el Sol, el equipo estima que tiene unos 400 kilómetros  de ancho, lo que lo sitúa en el extremo inferior de ser considerado planeta enano por la Unión Astronómica Internacional (UAI).

El Centro de Planetas Menores de la UAI en Massachusetts ha anunciado esta semana que Farfarout ya tiene la designación provisional de 2018 AG37. El de momento objeto más distante conocido del sistema solar recibirá un nombre oficial después de que se recopilen más observaciones y su órbita se defina aún más en los próximos años.

“Farfarout tarda un milenio en dar una vuelta al Sol”, explica Tholen, “y debido a esto, se mueve muy lentamente por el cielo, lo que requiere varios años de observaciones para determinar con precisión su trayectoria”.

Los descubridores de Farfarout confían en que aún quedan objetos más distantes por descubrir en las afueras del sistema solar, y que su récord de distancia podría no durar mucho.

“El descubrimiento de Farfarout muestra nuestra creciente capacidad para mapear el exterior del Sistema Solar y observar cada vez más lejos hacia los límites de nuestro Sistema Solar”, apunta Sheppard.

“Sólo con los últimos avances de las cámaras digitales en telescopios muy grandes ha sido posible descubrir de manera eficiente objetos tan distantes como este –concluye–, y aunque algunos son bastante grandes, del tamaño de planetas enanos, son muy débiles debido a sus distancias extremas del Sol. Farfarout es solo la punta del iceberg de los objetos que puede haber en los confines del sistema solar”.

Fuente: NOIRLab-NSF / AURA

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