La evolución es capaz de establecer nuevas relaciones entre plantas y polinizadores, en menos de 85 generaciones.

La dedalera común (Digitalis purpurea), de vistosas flores color púrpura, procede de Europa, donde es polinizada por los abejorros. La admiración por los humanos llevó a esta bella y venenosa planta a las Américas. Allí, fue acogida con entusiasmo por un nuevo gremio de bebedores de néctar: los colibríes. Ahora, una investigación, publicada por la revista Revista de ecología, detalla el modo en que la dedalera común ha evolucionado, en poco tiempo, para adaptarse a estos polinizadores.

María Clara Castellanos, de la Universidad de Sussex en Reino Unido, y sus colaboradores identificaron y contaron el número de visitantes que recibían las dedaleras tanto en regiones nativas de Reino Unido, como en zonas no nativas de Colombia y Costa Rica. Durante las épocas de mayor floración de la planta, los autores realizaron más de 2000 mediciones de tres minutos de duración. Como resultado, descubrieron que los colibríes polinizaban el 27 por ciento de las dedaleras, en Colombia y Costa Rica. Asimismo, observaron que las corolas de las flores, es decir los largos tubos de color púrpura que tanto aprecian los jardineros, eran un 13 y un 26 por ciento más largas, respectivamente, en comparación con las dedaleras de Reino Unido.

Pero, ¿qué ventaja le aporta este cambio a la planta? Una corola demasiado larga impide que los abejorros alcancen el néctar de la flor. Por consiguiente, son los colibríes los que llevaban a cabo la tarea de polinizarla. Estos animales resultan más efectivos que los abejorros para depositar el polen en la siguiente flor. Además, una corola larga también crea un ajuste más cómodo para un colibrí suspendido en el aire, hecho que podría favorecer la tasa de polinización.

Por último, dado que los colibríes pueden viajar más lejos que las abejas y los abejorros, su acción polinizadora podría ayudar a reducir la endogamia de las plantas.

Aspectos destacados de la investigación sobre la naturaleza

Artículo traducido y adaptado por Investigación y Ciencia, con el permiso de Nature Research Group.

Referencia: «Evolución rápida de un rasgo floral tras la adquisición de nuevos polinizadores», De CR Mackin et al., En Revista de ecología. 00; páginas 1-13, publicado el 11 de abril de 2021.



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