A finales de enero de 2021, los astrónomos ya habían detectado más de 4340 exoplanetas, pero todavía no habían logrado confirmar la existencia de ninguna luna alrededor de ellos. Y es que estos objetos son aún más difíciles de detectar y observar que los planetas. Pero ahora Beth Klein, de la Universidad de California en Los Ángeles, y su equipo presentan en Las cartas del diario astrofísico una posible prueba indirecta de la presencia de una exoluna. Sin embargo, al mismo tiempo, sus observaciones implican que el cuerpo celeste ya no existe.

Klein y su equipo utilizaron el telescopio Keck para observar la enana blanca GALEX J2339-0424, situada a 300 años luz de la Tierra. En estos estadios finales, las estrellas a veces destrozan los exoplanetas y luego absorben sus componentes, y es posible detectar las huellas de estos sucesos en los espectros de las enanas blancas.

En GALEX J2339-0424, Klein y sus colaboradores hallaron trazas de elementos que sugerían que la estrella había devorado otro cuerpo celeste. Sin embargo, la concentración de berilio era 500 veces superior a la que cabría esperar de un planeta rocoso. Tras descartar otras posibilidades, los científicos encontraron una única solución: debía tratarse de una exoluna helada de varios cientos de kilómetros de diámetro, comparable a la luna Mimas de Saturno.

Al igual que Mimas, la exoluna se habría formado en el sistema de anillos de un gran planeta gaseoso. La intensa radiación electromagnética asociada al campo magnético de uno de estos gigantes podría crear berilio en la mezcla de hielo y roca de los anillos. Y si se forma una luna helada a partir de ese material, tendrá un mayor contenido de berilio. El exceso de oxígeno observado en la enana blanca, un elemento que proviene del agua helada, también apunta a una luna de hielo.

El principio del fin de la exoluna comenzó hace aproximadamente 240 millones de años, con la formación de la enana blanca. La fuerte gravedad de esta arrancó el cuerpo celeste de la esfera de influencia del planeta gaseoso y lo atrajo hacia la estrella. Hace 3 millones de años, la exoluna fue completamente devorada por la enana blanca, dejando tan solo su firma química.

Daniel Lingenhöhl

Referencia: «Exolunas heladas evidenciadas por nucleidos espalogénicos en enanas blancas contaminadas», Alexandra E. Doyle, Steven J. Desch y Edward D. Young en Las cartas del diario astrofísico, vol. 907, n.º 2, art. L35.



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