Marte podría haber experimentado erupciones volcánicas en los últimos 50.000 años. Así al menos parece indicarlo el hallazgo de ciertos depósitos oscuros que un equipo dirigido por David G. Horvath, de la Universidad de Arizona, ha interpretado como ceniza volcánica fresca.

Los depósitos en cuestión han sido identificados en torno a una fisura volcánica situada en la región de Elysium Planitia. Tal y como escriben los investigadores en la revista Ícaro, sus propiedades coinciden con las que cabría esperar de una erupción piroclástica. Lo llamativo es que el recuento de cráteres en la superficie indica que esta tendría una edad de entre 46.000 y 222.000 años, lo que la convertiría en el depósito volcánico de Marte más joven conocido. Sumado a otras consideraciones, los autores argumentan que una erupción volcánica tan reciente en términos geológicos podría indicar que algunos volcanes de la región siguen activos.

Los restos analizados se hallan en la zona conocida como Cerberus Fossae, un sistema de fisuras volcánicas de Elysium Planitia que se sabe que estuvo produciendo flujos de lava hasta hace 2,5 millones de años. No obstante, los depósitos descubiertos ahora se diferencian de los otros hallados en la zona. Su distribución es aproximadamente simétrica con respecto a la fisura central y forman una capa de varias decenas de centímetros de espesor. Según explican los autores, tales depósitos no solo se asemejan a otros de origen volcánico observados en la Luna y Mercurio, sino también a algunos terrestres, como los que sepultaron Pompeya.

Pero los indicios de vulcanismo en la zona no acaban ahí. La misión InSight, de la NASA, lleva desde finales de 2018 explorando la actividad sísmica del planeta rojo. Y, en dos ocasiones, sus sismómetros han registrado temblores en la región de Cerberus Fossae. Por ahora los expertos solo pueden especular sobre la causa de la supuesta erupción. Es posible que el magma de las profundidades entrara en contacto con agua situada bajo la corteza marciana y desencadenara una explosión, según explica el investigador de la Universidad de Arizona y coautor del artículo Pranabendu Moitra.

Por último, el lugar de la erupción se encuentra a tan solo diez kilómetros del cráter Zunil, el cráter de impacto de gran tamaño más reciente de Marte. Dicho impacto sería tan antiguo como la erupción y podría haberla provocado.

Lars Fischer

Referencia: «Evidencia de vulcanismo explosivo geológicamente reciente en Elysium Planitia, Marte»; David G.Horvath et al. en Ícaro, vol. 365, art. 114499, publicado en línea el 21 de abril de 2021.



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