Dos importantes regiones agrícolas de América del Norte y de Sudamérica han padecido a la vez en múltiples ocasiones sequías que se prolongaron durante decenios. Como explican Nathan J. Seiger, del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia en Palisades, en los últimos mil años hubo siete de esas megasequías a la vez en el sudoeste de Norteamérica y el sudoeste de Sudamérica. En Sudamérica hubo otras cinco, tres en Norteamérica, entre las que no se ve esa conexión, según escriben en Naturaleza Geociencia. Habría, pues, un riesgo grande de futuras sequías prolongadas y simultáneas en esas regiones. En su investigación, el grupo ha utilizado una reconstrucción del clima que conjuga datos relacionados con el clima local, por ejemplo de los anillos de los árboles, y un modelo climático global.

Las dos zonas estudiadas coinciden con California y otros estados vecinos y con Chile central y parte de Argentina, respectivamente. Están entre las regiones más importantes mundialmente en lo que se refiere a la exportación de productos agrícolas. Una doble megasequía no las afectaría solo a ellas, sino que repercutiría en los precios y disponibilidad de muchos alimentos en todo el mundo.

Tras la conexión está el ciclo climático irregular conocido como El Niño-Oscilación del Sur (ENSO), explica el grupo. Las sequías de los dos continentes suceden, sobre todo, en fase con que las aguas superficiales del Pacífico tropical estén más frías que en otros momentos, señal característica de que ENSO se encuentra en el estado llamado La Niña.

Esto hace que resulte difícil saber si el cambio climático hará que las megasequías simultáneas sean más frecuentes o no, ya que no está nada claro cómo irá comportándose ENSO a medida que la Tierra se siga calentando. Por ahora, los modelos climáticos no representan adecuadamente ese sistema y ofrecen respuestas contradictorias sobre su comportamiento en el futuro. Los especialistas señalan, no obstante, que en los últimos veinte años tanto el sudoeste de Norteamérica como el de Sudamérica se han vuelto más secos.

Lars Fischer

Referencia: «Mega sequías acopladas impulsadas por ENSO en América del Norte y del Sur durante el último milenio», De Nathan J. Steiger, Jason E. Smerdon, Richard Seager, A. Park Williams y Arianna M. Varuolo-Clarke, en Naturaleza Geociencia (2021).



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